Seeds of Earth (Humanity’s Fire 1), door Michael Cobley

Voordat ik aan Seeds of Earth begon, was ik erg skeptisch over Michael Cobley omdat hij eerder fantasy schreef, en daar zit ik niet op te wachten.

Seeds of Earth is geen harde scifi, om niet te zeggen boterzacht in de traditie van Star Wars. Op de voorkant staat een quote van Iain M. Banks: “Proper galaxy-spanning Space Opera.” Dat klopt op zich wel maar space opera hoeft niet per se harde scifi te zijn.

Ter herinnering: harde scifi is hier scifi die geen (of zo min mogelijk) onmogelijkheden gebruikt. Hoe plausibeler, hoe harder. Dus bijvoorbeeld geen faster than light (ftl) travel, geen (te weinig onderbouwde) panspermia en geen antizwaartekracht. Zachte scifi daarentegen houdt weinig rekening met natuurwetten. Tijdreizen, magie en telekinese zijn er aan de orde van de dag.

Toen de Aarde werd aangevallen door een buitenaards ras dat The Swarm genoemd wordt, bouwde men drie grote ruimteschepen die elk een onvoorspelbare kant opringen om ervoor te zorgen dat de mensheid een kans had om te overleven. Dit zijn de ‘seeds of Earth’. De bemanning van een van de schepen is op de planeet Darian en diens maan neergestreken en leeft er in vrede met de oorspronkelijke bewoners. Ze hebben sinds vertrek niks van de Aarde of de andere schepen gehoord.

Dat is het begin van het verhaal. Een prima uitgangspunt.

SeedsOfEarthDe eerste paar hoofdstukken van Seeds of Earth vielen me behoorlijk tegen, ondanks dat ik me al schrap had gezet voor een hoop handwavium en unobtanium. Cobley licht vrijwel geen enkele technologie toe en slaat je om de oren met fantasietermen. Een goeie indicator voor boterzachte science fiction is de aanwezigheid van fantasiewoorden voor ‘koffie’, ‘huisdier’ en ‘auto’. Als deze zaken voorkomen in het verhaal maar bij fantasienamen worden genoemd dan heb je negen van de tien keer te maken met een verhaal dat zich voordoet als scifi maar eigenlijk meer fantasy is.

Los van mijn mening over zachte scifi kan ik echter ook het een en ander zeggen over de kwaliteit van het verhaal. Daar is namelijk niks mis mee. De quote van Banks klopt: heel de Melkweg wordt bij het verhaal betrokken en Cobley schudt beschavingen en geschiedenissen uit zijn mouw als betreft het gekleurde snoepjes op softijs.

Het geheel deed me aan een moderne versie van Star Wars denken. Cobleys schrijfstijl bevat humor en zijn karakters zijn ook echt karakters: sommige zijn grappig, aan andere krijg je een hekel en een derde is vooral mysterieus. De hoeveelheid actie is wat mij betreft in orde: niet te veel. Actie is ook maar actie en tenzij je Ramez Naam leest, gaat dat snel vervelen. Vind ik.

Je moet echt je voluntary suspension of disbelief kunnen inzetten om hiervan te genieten maar om de een of andere reden heb ik daar met dit boek geen moeite mee.

Seeds of Earth zit vol politieke intriges, verwondering, natuurwezens, ruimtestations en -schepen, ontvoeringen, gevechten en mysterie.

Advies: lezen als je van kwaliteit houdt maar niet als je op zoek bent naar harde scifi in de traditie van Clarke, Bear of Egan.

Roboteer, door Alex Lamb

In de toekomst is de Aarde verenigd en wordt geregeerd door de kerk. De kerk heeft absolute macht en houdt de bevolking onder de duim. Ze voert militaire campagnes en propaganda tegen kolonies op andere planeten die zich bezig houden met “kapitalistische en fascistische genetische manipulatie”.

Will is een roboteer op de koloniale planeet Galatea. Roboteers zijn genetisch zo ontworpen dat ze direct kunnen interfacen met robots en software op ruimteschepen. Galatea is in oorlog met de Aarde omdat de kerk de kolonisten als kapitalistische fascisten ziet.

Will en zijn team komen erachter dat de Aarde in het geheim een buitenaards wapen heeft gevonden en dit inzet tegen de kolonies. Dit krijgt natuurlijk een staartje.

roboteer

Roboteer is klassieke space opera: het voortbestaan van de mensheid staat op het spel; een stoere mannelijke held; een love interest; goed tegen kwaad; en heel, heel veel gevechten in de ruimte.

Als ik het zo beschrijf, klinkt het misschien droog. Maar Roboteer heeft een hedendaags tempo (snel), humor, poetic justice en sympathieke karakters. De gebruikte tech is ook bij de tijd en het verhaal wordt netjes afgerond. Het vooral ook niet langer dan nodig. Dit alles zorgt ervoor dat Roboteer een zeer smakelijk tussenhapje vormt. Een mooi werkje in de traditie van Arthur C. Clarke c.s.

Ik denk niet dat delen II en III veel aan het verhaal zullen toevoegen, maar dat zullen we later zien.

Advies: lezen; je kan je er geen buil aan vallen.

Apex (Nexus 3), door Ramez Naam

Deel 3 van Nexux gaat dieper in op de upload (en daarmee post-human) Su-Jong Shu, die te lang in isolatie heeft moeten bestaan en daardoor doorgedraaid is. Ze wil de mensheid hiervoor laten boeten. Aan Rangan en Kade de taak om te voorkomen dat China, India en de VS zich in een oorlog storten die Su-Jong uitlokt tussen deze grootmachten. Apex breit een prima en natuurlijk einde aan de Nexus-serie.

apexWe krijgen een kijkje in de verdere mogelijkheden van Nexus en vooral heel erg veel actiescènes. Ramez Naam wordt niet geroemd om zijn fantastische schrijfstijl – het verhaal leest meer als een actiefilm met een goed verhaal dan als science-fictionliteratuur – maar in zijn geheel is het verhaal best te pruimen, zeker omdat het hier om harde scifi gaat: alles wat Naam beschrijft is mogelijk. Sterker nog: er zijn geregeld doorbraken te melden die toepassingen zoals Nexus werkelijkheid maken. In zijn nawoord zegt Naam dat hij niet denkt dat Nexus al in 2040 (het jaar waarin het verhaal speelt) zal bestaan – waarmee hij het niet uitsluit, en dat zegt bepaald wat want hij speelt zelf een rol in de ontwikkeling van nanotechnologie en weet waar hij het over heeft.

In Apex wordt een interessante gedachte geformuleerd: de mensheid zal kunstmatige intelligentie creëren, hetzij syntetisch, upload of transhumanistisch, en deze intelligentie zal ons (of in ieder geval: de mensheid) beconcurreren. Je raakt dan aan het zgn. prisoner’s dilemma, waarbij samenwerking in natuurlijke situaties beter uitpakt dan concurrentie of onderdrukking van de een door de ander.

Zeer boeiende materie om over na te denken, je kan hier echt zien dat science fiction de filosofie over de toekomst is: door letterlijk scenario’s te schetsen maak je een vocabulair om de toekomst te bespreken.

Eigenlijk vond ik dat het boek de helft dunner had moeten zijn. Het is twee keer zo lang als de vorige delen en hoewel het geen straf is om te lezen, wordt de spoeling na een paar honderd bladzijden toch wel dun.

Advies: lezen voordat de film uitkomt.

Install GNU social on Debian 8

GNU social is an open source social media platform. Users on your own server can follow users on other servers and vice versa, essentially making it a distributed social media platform. It doesn’t do a whole lot but what it does it does well.

I’m installing on Debian 8.

Install Debian with the web server role installed. If you are installing on an existing server without a web server do

# tasksel, select web server and choose Ok.

Create the database

Create a database for GNU social:

# mysql -u root -p
CREATE DATABASE gnusocial;
CREATE USER gnusocial;
SET PASSWORD FOR gnusocial=PASSWORD("Passw0rd");
GRANT ALL PRIVILEGES on gnusocial.* TO gnusocial@localhost IDENTIFIED BY "Passw0rd";
FLUSH PRIVILEGES;
EXIT

Download the code

At the moment GNU social is being packaged for Debian so for the time being we should use git to download the code.

Install git:

# aptitude install git

Change to the web root and download GNU social:

# cd /var/www
# git clone https://git.gnu.io/gnu/gnu-social.git

Configure Apache

In /etc/apache2/sites-available/000-default.conf change

# ServerName www.example.com
DocumentRoot /var/www/html

to

ServerName www.example.com
DocumentRoot /var/www/gnu-social
<Directory /var/www/gnu-social/>
    AllowOverride All
    Order Deny,Allow
    Allow from all
</Directory>

Replace www.example.com by your own domain name.

Enable pretty URL’s: enable the rewrite mod in Apache and copy the htaccess file:

# a2enmod rewrite
# mv /var/www/gnu-social/htaccess.sample /var/www/gnu-social/.htaccess

Set permissions on the GNU social folder:

# chown -R www-data:www-data /var/www/gnu-social

Reload Apache to reflect the changes:

# service apache2 reload

Configuration via browser

Open the site in your browser: http://www.example.com/install.php

Database settings:
Hostname: localhost
Name: gnusocial
DB username: gnusocial
DB password: Passw0rd

After this setup GNU social throws me a bunch of errors but it works anyway.

Tweaks

To install a theme check /var/www/gnu-social/theme/ to see which themes are available. Pick one and in /var/www/gnu-social/config.php add the line

$config['site']['theme'] = 'yourthemename';

Crux (Nexus 2), door Ramez Naam

Crux is een direct vervolg op Nexus. In Nexus worden we voorgesteld aan de eponieme nanotechnologie die het menselijke brein als platform voor software kan gebruiken. Het is hiermee mogelijk voor mensen om draadloze brein-tot-breincommunicatie te hebben, ook via internet. Kaden Lane is een van de ontwikkelaars en hij en zijn twee mede-ontwikkelaars hebben een achterdeur in Nexus gebouwd waarmee ze root-access kunnen krijgen tot alle Nexusgebruikers. Dit maakt ze tot een doelwit van overheden, bedrijven en idealisten.

crux

Crux pakt het verhaal op waar Nexus stopt en je kan het eigenlijk niet lezen zonder eerst Nexus te lezen. Het introduceert weinig nieuwe ideeën en is niet fantastisch geschreven maar leest lekker weg. Het voelt aan als een erg goeie actiefilm: een goed thema, pakkende actie, plotwendingen, intriges en consistentie. Volgende halte: Apex.